Thursday, February 9, 2017

How the war in Syria can become a nightmare for Israel and unleash a new conflict in the Middle East / De Cómo la guerra en Siria puede volverse una pesadilla para Israel y desatar un nuevo conflicto en Medio Oriente

With an Islamic State ally on its border and the strengthening of Hezbollah, the war in Syria has led Israel's enemies to the edge of its borders
Con un aliado de Estado Islámico en su frontera y el fortalecimiento de Hezbolá, la guerra en Siria ha llevado a los enemigos de Israel al borde de sus fronteras

With an Islamic State ally on its border and the strengthening of Hezbollah, the war in Syria has led Israel's enemies to the edge of its borders

Looking out from Israeli occupied territory is a rugged, rocky terrain that slopes sharply toward a patrol road and border fence.

The present border with Syria, "the young lieutenant points out," remains about a third of the way to the next escarpment. And just a couple of miles further there is another ridge, that is Jordan.

This is the front of Israel with Syria. The Syrian army was displaced from the Golan Heights when Israeli forces captured them in the 1967 Middle East War.

Israel's law prevailed there in 1981, affectively annexing this strategic and crucial height. Today it is a highly fortified area.

We approach our vehicle next to a group of Merkava tanks, sensors and key armaments covered with tarpaulins impermeable against the winter humidity.

At one time, things were relatively simple here. Israel faced the Syrian army through cease-fire demarcations, monitored by UN observers.

But there was almost no need for them to be there. This used to be Israel's most peaceful border since 1973. But the civil war in Syria and the collapse of Syrian government control in many areas has changed things.

"Closer than ever"

The geography in this place is not the only complicated thing. The war in Syria has also altered the strategic map.

On the other side, the southern part of the Golan is in the hands of a local force - the Yarmouk Martyrs Brigade - who owe their alliance to the self-styled Islamic State. Israeli troops watch their fighters doing exercises and monitoring their positions but there are almost never any problems.

What alarms Israel is what happens further north, with the Syrian government's victory backed by Iran and Tehran's ally, the Lebanese Shi'ite militant group Hezbollah.

Professor Asher Susser, a professor at the Center for Middle Eastern Studies at Tel Aviv University, summed it up in one sentence.

"The changes in Syria," he told me, "have brought Iran closer to the Israeli border than ever before"

At least in theory, he tells me, he believes "the possibility of a cooperation between Iran and Hezbollah not only along the border between Israel and Lebanon but also on the border between Israel and Syria."

In his view there is "a dangerous potential to have a long border from the Mediterranean through Lebanon and Syria, with Hezbollah and Iran very close to Israel."

"Israel," he emphasized, "has never before faced this kind of situation on its northern border."

"Iranian Corridor"

But what exactly is Tehran's goal in Syria? To get an answer, I approached Ehud Yaari, a veteran commentator on the Middle East for Channel 2 TV News in Israel.

"The strategic objective of the Iranians today," he told me, "is to establish a land corridor between Iran and Hezbollah in Lebanon that reaches the Mediterranean and the Israeli border."

This ground corridor, he explained, would "go from Iran via the Shiite regions of Iraq, through the western Iraqi desert, connecting with Assad and Hezbollah.

"This," he said, "is a major strategic threat to Israel today."

Iran, of course, is not the only foreign country involved in the fighting in Syria.

The Russian air force, with Hezbollah fighters and other Shiite militias in the countryside, played a decisive role in securing the Assad regime.

Russia has twice announced that its military deployments will be declining but, at the moment, shows all the signs of remaining completely in Syria.

Russian Complication

The presence of Russian warplanes and especially long range radars and air defense missiles greatly complicates the threatening environment facing the Israeli air force.

Israel has attacked shipments of weapons that have left Syria to Hezbollah on several occasions, having established a "red line" that rejects the transfer of sophisticated missile systems to that Shiite militia.

Ehud Yari told me that the presence of the Russians has not significantly affected the freedom of action of the Israeli air force over southern Syria.

"There is an understanding," he explained, "a kind of direct line between Israel and Russia where a Russian-speaking officer of the Israeli air force and a Russian officer are coordinating and making sure there are no mishaps."

This agreement, he insisted, is working and is fundamentally due to the fact that Russia's strategic interests are very different from those of Iran.

Yaari said the Russians are not very interested in defending the shipments of weapons to Hezbollah or the security situation south of Damascus, near the border with Israel.

Growing threat

How big is this threat to Israel? A series of military communiques suggest that Hezbollah and its growing armaments are considered perhaps the main challenge to Israeli security

Hezbollah, for its training and equipment, is now considered as a full-fledged army rather than a semi-pro-military militia.

"He has suffered a lot of losses in the fighting in Syria but he has also gained an invaluable combat experience," a brigadier told me.

It has established a well-entrenched infrastructure in southern Lebanon with an immense arsenal of missiles of varying scope.

The fear among Israeli military experts is that, under Iran's tutelage, Hezbollah could try to establish a similar operating platform in Syria as well.

And there is a precedent with respect to that, said Ehud Yaari.

"The biggest concern now is that the Syrian regime has the ability to negotiate agreements with different rebel factions in southern Syria to withdraw from the border areas," he said.

"This," he added, "is exactly what happened in other areas of Syria, especially in the rural areas around Damascus."

Such a move could pave the way for a rooting of Hezbollah, Iran's Revolutionary Guards or other Shiite militias sponsored by Iran in the south.

The key is Putin

Currently, that is more of an immediate threat potential.

Professor Asher Susser told me that, in the long run, much depends on how Russia plays the game of regional alliances.

"If the Russians and the Turks are on one side of the equation and the Iranians on the other," he said, "that could limit what the Iranians can achieve."

That's why he believes that Israel's contacts with Moscow are so important.

"This is a relationship that Israeli Prime Minister Benjamin Netanyahu has strengthened in the last one to two years," he said.

"Putin and the Russians understand Israel's strategic needs that, if taken into consideration, could put a stop to this Syrian-Iranian project," he added.

No one knows how or when the fighting in Syria will end. Several Israeli experts I consulted expect some sort of regional agreement that could contain the freedom of movement of Iran-backed militias in Syria.

But, whether there is agreement or not, the new players at the borders of Israel present new and more complicated challenges.


Con un aliado de Estado Islámico en su frontera y el fortalecimiento de Hezbolá, la guerra en Siria ha llevado a los enemigos de Israel al borde de sus fronteras

Mirando desde territorio ocupado por Israel se ve un terreno rugoso, cubierto de rocas, que se inclina agudamente hacia una carretera de patrullaje y la cerca fronteriza.

La actual frontera con Siria -señala el joven teniente- queda como a un tercio del camino hasta la siguiente escarpadura. Y apenas un par de kilómetros más lejos hay otra cresta, eso es Jordania.

Este es el frente de Israel con Siria. El ejército sirio fue desplazado de los Altos del Golán cuando las fuerzas israelíes los capturaron en la guerra de Medio Oriente, en 1967.

La ley de Israel se impuso allí en 1981, afectivamente anexando esta estratégica y crucial altura. Actualmente es una zona altamente fortificada.

Acercamos nuestro vehículo al lado de un grupo de tanques Merkava, sensores y armamentos clave cubiertos con lonas impermeables contra la humedad invernal.

En un tiempo, las cosas eran relativamente simples aquí. Israel encaraba el ejército sirio a través de las demarcaciones de cese el fuego, monitoreadas por observadores de la ONU.

Pero casi no había necesidad de que estuvieran allí. Esta solía ser la frontera más pacífica de Israel desde 1973. Pero la guerra civil en Siria y el colapso del control del gobierno sirio en muchas áreas ha cambiado las cosas.

"Más cerca que nunca"

La geografía en este lugar no es lo único complicado. La guerra en Siria también ha alterado el mapa estratégico.

Al otro lado, la zona sur del Golán está en manos de una fuerza local -la Brigada de los Mártires de Yarmouk- que deben su alianza al autodenominado Estado Islámico. Las tropas israelíes observan a sus combatientes haciendo ejercicios y monitoreando sus posiciones pero casi nunca hay problemas.

Lo que alarma a Israel es lo que ocurre más al norte, con la victoria del gobierno Sirio respaldados por Irán y el aliado de Teherán, el grupo militante chiita libanés, Hezbolá.

El profesor Asher Susser, catedrático del Centro de Estudios de Medio Oriente en la Universidad de Tel Aviv, lo resumió en una frase.

"Los cambios en Siria", me dijo, "han traído a Irán más cerca de la frontera israelí que nunca antes"

Por lo menos en teoría, me dice, crea "la posibilidad de una cooperación entre Irán y Hezbolá no sólo a lo largo de la frontera entre Israel y Líbano pero también en la frontera entre Israel y Siria".

En su opinión hay "un peligroso potencial de tener una larga frontera desde el Mediterráneo a través de Líbano y Siria, con Hezbolá e Irán muy cerca de Israel".

"Israel", subrayó, "nunca antes ha enfrentado este tipo de situación en su frontera norte".

"Corredor iraní"

Pero, ¿cuál es exactamente la meta de Teherán en Siria? Para conseguir una respuesta abordé a Ehud Yaari, veterano comentarista sobre Medio Oriente para el Canal 2 de TV Noticias en Israel.

"El objetivo estratégico de los iraníes hoy en día", me dijo, "es establecer un corredor terrestre entre Irán y Hezbolá en Líbano, que alcance el Mediterráneo y la frontera israelí".

Este corredor terrestre, explicó, iría "desde Irán vía las regiones chiitas de Irak, a través del desierto occidental iraquí, conectando con Assad y Hezbolá.

"Esto", destacó, "es una importante amenaza estratégica para Israel, hoy en día".

Irán, por supuesto, no es el único país extranjero involucrado en los combates en Siria.

La fuerza aérea rusa, con los combatientes de Hezbolá y otras milicias chiitas en el campo, jugaron un papel decisivo en afianzar el régimen de Assad.

Rusia ha anunciado dos veces que estaría disminuyendo sus despliegues militares pero, actualmente, muestra todas las señales de quedarse del todo en Siria.

Complicación rusa

La presencia de aviones de combate rusos y especialmente de radares de largo alcance y misiles de defensa aérea complican de gran manera el ambiente amenazante que enfrenta la fuerza aérea israelí.

Israel ha atacado cargamentos de armas que han salido de Siria a Hezbolá en varias ocasiones, habiendo establecido una "línea roja" que rechaza la transferencia de sistemas sofisticados de misiles a esa milicia chiita.

Ehud Yari me dijo que la presencia de los rusos no ha afectado de manera significativa la libertad de acción de la fuerza aérea israelí sobre el sur de Siria.

"Existe un entendimiento", explicó, "un tipo de línea directa entre Israel y Rusia donde un oficial rusohablante de la fuerza aérea israelí y un oficial de Rusia están coordinando y asegurándose de que no vaya a haber percances".

Este acuerdo, insistió, está funcionando y se debe fundamentalmente a que los intereses estratégicos de Rusia son muy diferentes a los de Irán.

Yaari expresó que los rusos no están muy interesados en defender los cargamentos de armas a Hezbolá ni la situación de seguridad al sur de Damasco, cerca a la frontera con Israel.

Creciente amenaza

¿Qué tan grande es esta amenaza para Israel? Una serie de comunicados militares sugiere que Hezbolá y su creciente armamento es considerado tal vez el principal desafío a la seguridad israelí

Hezbolá, por su entrenamiento y equipos, se considera ahora como un ejército hecho y derecho en lugar de una milicia semiprofesional.

"Ha sufrido muchas pérdidas en los combates en Siria pero también ha ganado una invaluable experiencia de combate", me comentó un brigadier.

Ha establecido una bien atrincherada infraestructura en el sur de Líbano con un inmenso arsenal de misiles de variados alcances.

El temor entre los expertos militares israelíes es que, bajo el tutelaje de Irán, Hezbolá podría intentar establecer una plataforma similar de operación en Siria también.

Y hay un precedente con respecto a eso, indicó Ehud Yaari.

"La mayor preocupación ahora es que el régimen sirio tenga la habilidad de negociar acuerdos con diferentes facciones de rebeldes en las región sur de Siria para que se retiren de las zonas fronterizas", dijo.

"Esto", agregó, "es exactamente lo que ocurrió en otras áreas de Siria, especialmente en las zonas rurales alrededor de Damasco".

Una medida así podría abrir el camino para un arraigamiento de Hezbolá, la Guardia Revolucionaria de Irán u otras milicias chiitas patrocinadas por Irán en el sur.

La clave es Putin

Actualmente, eso es más una potencial de una amenaza inmediata.

El profesor Asher Susser me manifestó que, a largo plazo, mucho depende de cómo maneja Rusia el juego de alianzas regionales.

"Si los rusos y los turcos están a un lado de la ecuación y los iranís al otro", expresó, "eso podría limitar lo que los iraníes puedan lograr".

Por eso se que cree que los contactos de Israel con Moscú son tan importantes.

"Esa es una relación que el primer ministro de Israel, Benjamín Netanyahu, ha fortalecido en los últimos uno o dos años", expresó.

"Putin y los rusos entienden las necesidades estratégicas de Israel que, si las toman en consideración, podrían poner un freno a este proyecto sirio-iraní", añadió.

Nadie sabe cómo o cuándo terminarán los combates en Siria. Varios expertos israelíes que consulté esperan algún tipo de acuerdo regional que podría contener la libertad de movimiento de las milicias apoyadas por Irán en Siria.

Pero, así haya acuerdo o no, los nuevos actores en las fronteras de Israel presentan nuevos y más complicados desafíos.

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